Analisi: la Cina può ancora guidare il mondo nella tecnologia senza un nuovo Jack Ma?

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Un paio di imprenditori cinesi di maggior successo hanno lasciato le posizioni di alto livello in mezzo alle turbolenze. Zhang Yiming, il fondatore del proprietario di TikTok ByteDance, ha recentemente annunciato che si dimetterà dalla carica di CEO a soli 38 anni per assumere un ruolo meno importante nell’azienda. E Colin Huang, 41 anni, ha detto a marzo che si sarebbe dimesso da presidente di chairman pinduoduo (PDD), una società di e-commerce emergente che compete con artisti del calibro di Alibaba. Nel frattempo, Alibaba (BABA) il co-fondatore Jack Ma, l’imprenditore tecnologico più famoso della Cina, è in gran parte abbandonato dalla vista del pubblico.

Zhang e Huang hanno entrambi affermato che stavano partendo per provare cose nuove e nessuno dei due ha fatto riferimento all’attenzione del governo sul settore tecnologico nei loro annunci. La decisione di Zhang di dimettersi non period correlata alle mosse normative in Cina, ha detto un portavoce di ByteDance. Pinduoduo ha riferito CNN Enterprise ai commenti pubblici di Huang.

Ma è difficile separare le loro uscite dal crescente giro di vite del governo sulla tecnologia.

“L’atmosfera che aleggia sul panorama tecnologico cinese è diventata sempre più tossica”, ha affermato Alex Capri, ricercatore presso la Hinrich Basis e visiting senior fellow presso la Nationwide College of Singapore. Ha citato la mossa di Zhang come “prova che la paura vince sull’ambizione se la minaccia di umiliazione pubblica o qualche forma peggiore di punizione attende coloro che sfidano il sistema”.

Ma sfidare il sistema è essenziale per l’impresa privata che ha svolto un ruolo chiave nella transizione della Cina da paese povero a una delle più grandi forze economiche e tecnologiche del mondo negli ultimi decenni. Perdere quella dinamica non solo rischierebbe di minare alcuni di quei risultati, potrebbe anche rendere molto più difficile per la Cina raggiungere i suoi ambiziosi obiettivi di guidare il mondo nelle tecnologie del futuro.

Un’economia guidata dallo stato

I dirigenti tecnologici cauti non devono guardare oltre l’umiliazione pubblica di Pechino di Ma. L’esuberante e schietto imprenditore è quasi scomparso dopo aver criticato il sistema bancario cinese controllato dallo stato lo scorso autunno per avere una “mentalità da banco dei pegni”, e ha accusato il governo di utilizzare mezzi pesanti e obsoleti per regolamentare un moderno sistema finanziario.

Non è solo la reputazione privata di Ma’ in gioco. Anche le imprese che ha costruito hanno sofferto. Pechino ha impedito a Ant Group, l’affiliata finanziaria di Alibaba, di diventare pubblica, prima di costringerla a ristrutturarla e sottoporla a una pesante regolamentazione. Alibaba è stata schiaffeggiata con una multa file advert aprile per questioni antitrust. L’eredità di Ma’ è sotto attacco altrove – secondo quanto riferito è stato costretto a ritirarsi da una business school d’élite che ha fondato.

“Parte della repressione delle società tecnologiche di Web è motivata dal desiderio di ridurre il rischio finanziario, come nel ridurre le attività di prestito di Ant”, ha affermato Nicholas Lardy, un membro senior del Peterson Institute for Worldwide Economics (PIIE) che studia l’economia cinese . L’anno scorso Ant ha detenuto circa 2.15 trilioni di yuan (333 miliardi di dollari) in prestiti al consumo e alle piccole imprese.

Ma un’altra ragione “potrebbe essere dovuta al desiderio di Xi di ridurre le fonti various di potere che potrebbero in definitiva sfidare il dominio del [ruling Chinese Communist Party]”, ha aggiunto Lardi.

Il desiderio di Pechino di esercitare un controllo più pesante sull’impresa privata deriva dalla fede del governo che un’economia pianificata gestita dallo stato sia più efficace di un’economia basata su un approccio di libero mercato e, cosa più importante, più probabile che permetta al Partito di preservare il proprio potere.

“I chief delle aziende tecnologiche che sono diventate troppo potenti per il benessere di Xi e del Partito Comunista sono messi sotto pressione, poiché il monopolio del potere generale del Partito non può essere messo in discussione”, ha affermato Steve Tsang, direttore del SOAS China Institute presso la SOAS College of London. “Quindi, intraprendono individualmente azioni per rassicurare il Partito e Xi che non lo faranno, consegnando la management aziendale ai protetti”.

Le persone indossano maschere protettive mentre attraversano un ponte sul fiume Liangma il 24 maggio a Pechino, in Cina.

Un equilibrio instabile di potere

Le società Web cinesi non stanno necessariamente cercando di scuotere la barca. Alibaba ha lavorato a lungo con il governo sulla sua iniziativa Rural Taobao, un programma volto a ridurre la povertà tra gli agricoltori aiutandoli a vendere beni direttamente on-line ai consumatori urbani. La società ha anche sviluppato un’app sponsorizzata dal governo – Xuexi Qiangguo – che insegna le filosofie politiche di Xi.

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“Tutti i grandi colossi tecnologici cinesi, nonostante la loro natura privata, hanno coltivato una vicinanza al governo che presumibilmente ha creato l’thought di rapporti di potere equilibrati”, ha affermato Sonja Opper, professoressa all’Università Bocconi in Italia che studia l’economia cinese e sua transizione istituzionale al settore privato.

Anche gli imprenditori tecnologici sono ampiamente rappresentati nei circoli del Partito.Tencent (TCTZF) il fondatore e CEO Pony Ma e il fondatore e CEO di Xiaomi Lei Jun sono entrambi membri del Congresso nazionale del popolo, il parlamento cinese. Baidu (INIZIO) fondatore e CEO Robin Li e NetEase (RIVELATORE) il fondatore e CEO William Ding sono membri della Conferenza consultiva politica del popolo cinese, il principale organo consultivo politico del paese. Jack Ma è un Membro del Partito Comunista.

“Il Partito ha curato le rockstar come celebrità, [and] sono stati cooptati facendoli membri dell’Assemblea nazionale del popolo”, ha detto Opper, aggiungendo che gli imprenditori tecnologici “sicuramente hanno iniziato a sentirsi al sicuro, grazie al loro potere economico e alla loro visibilità globale”.

“Hanno iniziato a sollevare una voce critica e hanno iniziato a sembrare persone in grado di sfidare il pensiero corrente”, ha detto. “Quello che vediamo ora è quanto sia instabile questo equilibrio period, e quel controllo rimane l’interesse chiave del governo”.

Una strategia rischiosa

La strategia di Pechino è intrinsecamente rischiosa.

Il lungo miracolo economico e la rapida ascesa della Cina come chief nella tecnologia hanno le sue radici nella decisione lungimirante di Pechino alla superb degli anni ’70 di rinunciare a un certo controllo sull’economia e adottare un approccio di libero mercato in molti settori. L’industria tecnologica cinese, advert esempio, period libera di raccogliere capitali da supervisionare. Scommesse anticipate di Japan’s SoftBank (SFTBF) (Alibaba) e del Sud Africa Naspers (NAPRF) (Tencent) circa 20 anni fa pagato profumatamente tutto intorno.

Il ripristino di un alto grado di controllo statale può ridurre la libertà che queste aziende personal hanno di innovare e stare al passo con i principali concorrenti globali.

Gli investitori potrebbero perdere l’incentivo a versare denaro in aziende cinesi personal se sono preoccupati per “interferenze indesiderate del governo”, ha affermato Opper, soprattutto perché alcuni progetti tecnologici spesso richiedono molto tempo per svilupparsi. E ci sono show che potrebbero già accadere.

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Alibaba ha perso oltre 240 miliardi di dollari di capitalizzazione di mercato da quando l’IPO di Ant Group è stata ritirata a novembre. Tencent ha visto evaporare il valore di mercato di 173 miliardi di dollari dal picco di gennaio. Aziende di e-commerce Pinduoduo, JD.com (JD), e il gigante delle consegne di cibo Meituan, nel frattempo, hanno perso un totale di 231 miliardi di dollari dai picchi di febbraio.

I politici cinesi non vogliono eliminare il settore privato — è — contribuisce per quasi due terzi al PIL del paese e impiega l’80% dei lavoratori. Ma è molto chiaro che Xi vuole che sia il settore statale a guidare, con le aziende personal che svolgono un ruolo di supporto.

“È un paradosso”, ha detto Lardy del PIIE. “Xi vuole che lo stato svolga un ruolo maggiore. Questo è molto chiaro da tutte le cose che ha detto negli ultimi 10 anni. Vuole che il governo svolga un ruolo più importante per far andare le cose più velocemente”.

Ma per Xi raggiungere le sue ambizioni di trasformare la Cina in un chief dell’innovazione entro il 2035 e una superpotenza tecnologica globale entro il 2050, dovrà fare affidamento più sulle aziende personal di quanto si aspetti.
Il chief cinese ha sempre più sottolineato la necessità che la Cina riduca la sua dipendenza dall’Occidente per la tecnologia negli ultimi due anni, soprattutto perché Washington limita la possibilità per le aziende cinesi di accedere alla tecnologia statunitense. Ma le aziende che guidano l’innovazione e lo sviluppo in Cina non sono aziende statali. Piuttosto, le aziende personal stanno aprendo la strada: Huawei e Alibaba, advert esempio, hanno speso più spese in ricerca e sviluppo rispetto a qualsiasi altra azienda cinese lo scorso anno, secondo la China Enterprise Confederation.

“Guardando indietro, c’è un motivo per cui i giganti tecnologici cinesi sono stati in grado di svilupparsi”, ha detto Opper. “Avevano un grado di libertà che permetteva [them] per liberare la produttività e l’innovazione che non si vedono in nessuna impresa statale in Cina”.

Il co-fondatore di Alibaba Jack Ma (a destra) esamina Tencent Holdings'  Il CEO Pony Ma durante un incontro celebrativo in occasione del 40° anniversario della

Troppo fiducioso

Questa non sembra essere una lezione a cui i politici cinesi vogliono dare ascolto in questo momento.

La pandemia di Covid-19 ha convinto la Cina che un’economia ampiamente pianificata con una rigorosa regolamentazione di molti aspetti della vita è l’approccio migliore per gestire la nazione. Il Paese lo scorso anno ha implementato alcune delle misure più extreme al mondo per contenere il virus. A sua volta, è emersa come l’unica grande economia in grado di evitare la recessione, superando i suoi pari occidentali.

“Il nostro più grande vantaggio è che il sistema socialista può permetterci di concentrare le risorse per realizzare grandi imprese”, ha affermato Xi in un editoriale del Quotidiano del Popolo, portavoce del Partito Comunista, all’inizio di quest’anno. “Questo è un modo importante per noi di raggiungere la nostra causa”.
L’editoriale citava la presunta vittoria della Cina nella sua campagna lunga anni di “eliminare la povertà estrema” nel 2020 – portando tutta la sua gente al di sopra della soglia di povertà fissata di 4.000 yuan, o $ 626, all’anno – come esempio, scrivendo: “Il nostro Partito e il nostro Paese sono gli unici al mondo che possono realizzare questo, che pienamente dimostra i vantaggi del nostro sistema politico e istituzionale”.

Ma gli scettici avvertono Pechino potrebbe essere troppo sicura di sé nella sua strategia economica dall’alto verso il basso.

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“È una strategia che dà la priorità agli obiettivi a breve termine del controllo politico rispetto agli obiettivi di crescita e sviluppo a medio termine”, ha affermato Opper. “Le imprese statali non saranno in grado di colmare il divario a causa di incentivi al profitto più deboli e strutture di controllo più rigide”.

Le imprese statali, pur essendo importanti strumenti di controllo del Partito, sono notice per la loro inefficienza, sia nell’allocazione delle risorse sia nella competizione con le imprese personal. Contribuiscono molto meno all’occupazione complessiva rispetto alle imprese personal e rappresentano fino al 70% del debito aziendale in Cina al di fuori del settore finanziario. Ciò rappresenta una minaccia per la stabilità finanziaria e la crescita economica.

Tuttavia, è chiaro che Xi favorisce la promozione del settore statale e avere tali imprese a prendere l’iniziativa.

Durante un precedente giro di vite nel 2017, questa volta contro i magnati finanziari di alto livello, Xi ha parlato apertamente dell’importanza del Partito Comunista come il cuore di tutto in Cina, compresa una politica economica incentrata sul progresso del settore statale.

“Xi sta portando la Cina su un percorso più rischioso dell’alternativa”, ha affermato Tsang di SOAS.

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